Curiosidades etimológicas: Capilar

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Carótida interna y arterias vertebrales. En Anatomy of the Human Body, Henry Gray, anatomista ingles, 1918. Ilustración de Henry Vandyke Carter.          Archivo: Gray’s Anatomylámina 513

CAPILAR

Capilar en el Sistema Circulatorio es cada uno de los vasos sanguíneos muy finos, permeables, que enlazan en el organismo las circulaciones arterial y venosa, formando redes que penetran en el interior de todos los tejidos y, a su nivel, tiene lugar el intercambio gaseoso. No hay duda de que capilar es un término que se refiere al cabello, pero ¿qué tienen que ver los vasos sanguíneos con el pelo? La Ciencia Etimológica nos lo explica, en cuyo estudio encontramos dos curiosidades, una la del origen primario del término y otra la de su evolución semántica.

Respecto al origen etimológico de capilar existen varias teorías. Lo más probable es que proceda de la voz latina capillaris, “relativo al cabello” o en su forma neutra capillare, “loción, producto, cosmético”, especialmente pomada, usado para el cabello y “cualquier cosa del grosor de un cabello”. Según esta teoría, capillaris se formó con la palabra capillus,“cabello, pelo de la cabeza” y el sufijo –aris, una disimilación de -alis, que denota adjetivos de relación. No obstante, algunos autores consideran a capillus como una contracción de capo, derivado de caput, “cabeza” y pilus, “pelo”, resultando una etimología muy creíble, pero esto no es posible ya que ni la fonética ni la ll germinada se corresponden. Otros lingüistas ven en capillus un simple derivado diminutivo de caput, “cabeza” y otros, que nada tiene que ver con “cabeza” toda vez que el término cabello es distinto en cada lengua indoeuropea, a pesar de que caput está íntimamente relacionada con la raíz indoeuropea kaput, “cabeza”. Casi todas esas teorías coinciden en que capilar procede de capillus, “cabello”, independientemente de cómo se formara este término, que produjo capillaris, “relativo al cabello”.

Pero como se pasó de esta acepción de capillaris a la de “capilar: vena”. Esta fue adoptada por metonimia de la forma del cabello, pero no en nuestro idioma sino en la propia lengua madre, ya que su valor como “fino vaso sanguíneo” está documentado en el latín medieval del siglo XII, en la Anatomía porci o Anatomía Cophonis, atribuida al profesor en Salerno Copho, basada en fuentes árabes, con el término capillares venae, “venas capilares”. Se trata de una traducción del árabe, que empleaba la palabra pilosos para los “vasos sanguíneos”. Pero esta metáfora no es invento de los árabes, más bien de los griegos, pues la emplearon traduciendo a Galeno (siglo II a.C.), que denominaba a estos conductos sanguíneos trikhoeidés phléps, “vena con aspecto de cabello”, “vena capilar”.

En definitiva, los griegos inventaron la acepción capilar en referencia a las venas, pasó a los árabes, de estos al latín medieval, donde se documenta en el siglo XII y de aquí a los idiomas modernos. Se menciona en la obra Lilium medicinae del médico occitano Bernardo de Gordonio en el siglo XV, siendo el español, a mediados de este siglo, el primer idioma en que figura capilar para designar un tipo determinado de vaso sanguíneo, muy fino, que enlaza las arterias y las venas.

El capilar como tubo

Capilar, por metonimia de forma, adquirió el valor de tubo muy estrecho como el cabello. Se trata de un tubo vertical de vidrio, de radio interior del tamaño de fracciones de milímetro, de tal forma que al introducir uno de sus extremos en un líquido este asciende hasta alcanzar una altura, que depende de la tensión superficial del líquido, de su densidad y del diámetro del tubo.

Asimismo, por metonimia funcional, capilar pasó a designar el “fenómeno producido por la capilaridad”.

Bibliografía  

  1. Lilium medicinae de Bernardo de Gordonio,  Napoles, 1480.
  2. Diccionario Crítico Etimológico Castellano e Hispánico. J. Corominas –  J. A. Pascual, Ed. Gredos, Madrid, 1980.

 

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